/** * */

Slag om de heuvelrug van Vimy

Situatiekaart (uit Meyer, Hausatlas, 1938)
Enlarge
Situatiekaart (uit Meyer, Hausatlas, 1938)
Een Canadese 152,4 mm kanon nabij Vimy
Enlarge
Een Canadese 152,4 mm kanon nabij Vimy

De uit krijtsteen bestaande heuvelrug bij het Franse dorp Vimy ten noorden van Arras (hoogste punt met zendmast voor telegrafie Colline du Télégraphe, 132 m), die een weids uitzicht bood over de laagvlakte van Artois, was tijdens de Eerste Wereldoorlog het toneel van felle strijd en werd op 9 april 1917 in de Voorjaarsslag bij Arras door de geallieerden aan het Duitse 6de leger ontrukt.

De heuvels van Vimy, een 12 km ten noordoosten van Arras, waren strategisch van groot belang omdat ze uitkeken over de stad die in geallieerde handen was. Duitse troepen veroverden de heuvels in september 1914 en richtten er weldra een verdedigingslinie in bestaande uit bunkers, gewelven, gangen en beschutte loopgraven, beveiligd door betonnen geschutsposities met machinegeweren.

Vanuit deze formidabele verdedigingsstelling begon het Duitse leger gelijk aan de stelselmatige verwoesting van Arras door de stad met zware artillerie fijn te stampen, kennelijk ongehinderd. Franse pogingen in de loop van 1915 om de heuvelrij in bezit te krijgen werden gesmoord in bloed met een verlies voor de Fransen van 150.000 man. Hoewel de Britten de Franse operaties in maart 1916 ondersteunden werden ze teruggedreven langs een 2 km breed front aleer ze aan een aanval zouden kunnen denken.

Er lagen mogelijkheden bij het voorgenomen grote offensief bij Arras in de lente van 1917. Onderdeel van dit offensief was de beslissende herovering van de heuvelrug van Vimy opgedragen aan het Canadese korps, dat onder bevel stond van de Britse generaal Julian Byng. Als voorbereiding groeven de Canadezen kilometers tunnels waar de troepen door konden voordat ze de aanval begonnen zonder dat ze onder vuur kwamen te liggen. Door luchtverkenning met ballonnen werd betrouwbaar nieuws verkregen over de Duitse posities.

Bij het opgaan van de zon op Tweede Paasdag 1917 – 9 april – begon de Canadese aanval met vier divisies, ondersteund door een doelmatig ingezette "vuurwals" en aansluitend op een Brits trommelvuur dat drie weken aanhield.

Binnen 30 minuten gelukte het de Canadese 1ste divisie onder Arthur Currie de Duitse voorste linie in te nemen ondanks de sneeuwstorm, die woedde; een half uur later was de tweede linie in Canadese handen.

De operatie werd beschouwd als een spectaculair succes: op 12 april was de gehele heuvelrug (toen de hoogste heuvel werd veroverd) in geallieerde handen, de enige succesvolle geallieerde opmars aan het westelijke front tot dat ogenblik. De heuvels bleven in geallieerd bezit voor de rest van de oorlog.

Het ging echter niet zonder offers: 10.602 Canadezen raakten bij de aanval gewond, en 3.598 sneuvelden. De Duitse verliezen waren nog zwaarder, 20.000.

Julian Byng werd later gouverneur-generaal van Canada, en Arthur Currie werd in de ridderstand verheven vanwege zijn verdiensten tijdens de oorlog. Het Victoriakruis (een hoge Britse onderscheiding) werd uitgereikt aan soldaat William Milne, korporaal Ellis Sifton, kapitein Thaine MacDowell en soldaat John Pattison.

(Vertaling van: http://www.firstworldwar.com/battles/vimyridge.htm).

Personal tools